De film kreeg twee Oscars: één voor de beste filmmuziek en één voor het nummer Under the Sea (in het Nederlands: Diep in de zee).

Zeemeermin Ariël
Het verhaal gaat over Ariël, de jongste dochter van Triton, de koning van Atlantica. Haar vader moet niks hebben van de wereld boven water, maar Ariël is er heel benieuwd naar. Op een dag redt zij Erik - een knappe prins uit de mensenwereld - van de verdrinkingsdood.

Ariël is meteen verliefd. Dit maakt koning Triton zó boos, dat hij haar verbiedt naar boven te zwemmen. Ariël besluit naar de zeeheks Ursula te gaan. Die geeft haar benen, maar op twee voorwaarden: Ariël moet haar stem afgeven én prins Erik moet haar binnen drie dagen kussen.

Wat Ariël niet weet, is dat de gemene Ursula haar alleen maar 'helpt' om koning Triton te dwarsbomen en zo de macht te kunnen grijpen in Atlantica.

Het oorspronkelijke verhaal
De Disney film lijkt redelijk op het oorspronkelijke sprookje. Dat werd voor het eerst uitgegeven in 1836, 153 jaar voordat de animatiefilm verscheen. Het verhaal is ongeveer hetzelfde, op het einde na. Hierin houdt de prins wel van de kleine zeemeermin, maar hij is niet verliefd op haar. Op een dag gaat hij zelfs op zoek naar een bruid. In een van de buurrijken vindt hij een prinses, met wie hij trouwt. De kleine zeemeermin is zo verdrietig dat ze zich in zee stort en in schuim verandert. Dit betekent niet dat ze sterft; ze verandert in een dochter van de lucht - onzichtbaar voor mensen. In de Deense hoofdstad Kopenhagen staat een beeld van haar.

Andere personages In de film maak je kennis met Ariëls vader, koning Triton, haar vrienden Botje, Sebastiaan, Jutter en de knappe prins Erik.

Koning Triton, Ariël, Botje, Jutter, Sebastiaan en Prins Erik
Ariël heeft nog zes oudere zussen: Aquata, Andrina, Arista, Attina, Adella en Allana.
De slechterik in het verhaal is de zeeheks Ursula, die geholpen wordt door de twee moeralen Gruwel en Griezel.

Nog meer avonturen
Ariël beleeft regelmatig avonturen in het weekblad Donald Duck. Deze spelen zich meestal af in de tijd dat ze prins Eric nog niet kent. In dit blad stond ook de filmstrip van het avontuur De paarse kwal. Hierin komt Ariël de paarse kwal Ombrella tegen, die is weggejaagd uit haar eigen land. Ariël vraagt aan haar vader of Ombrella in Atlantica mag blijven. Hij zegt nee, want volgens koning Triton zijn paarse kwallen heel gevaarlijk. Ariël krijgt ruzie met haar vader en verlaat samen met Ombrella Atlantica.

Leuke weetjes
De blauwgroene kleur van Ariëls vin is speciaal door de inkleurafdeling van Disney gemixt. De kleur kreeg de naam 'Ariël'. Een paar jaar na de film kreeg Ariël in Nederland haar eigen tijdschrift. Dat was in 1994. In die tijd was ze ook in korte tekenfilms op tv te zien. Daarin maakte je kennis met twee andere vriendjes van Ariël: Graatje en Stip.

In maar een paar talen heeft Ariël een wat andere naam. Zo heet ze in het Duits Arielle en in het Pools Arielka. De filmtitel is in ieder land wel heel anders:

  • Deens: Den lille havfrue
  • Duits: Arielle, die Meerjungfrau
  • Fins: Pieni merenneito
  • Frans: La sirenetta
  • Noors: Den lille havfruen
  • Pools: Mala Syrenka
  • Portugees: A Pequena Sereia
  • Spaans: La sirenita
  • Zweeds: Den lilla sjöjungfrun