Gebaseerd op een boek
De tekenfilm Dombo (Dumbo in het Engels) is gebaseerd is op het dunne boekje Dumbo, the Flying Elephant, geschreven door Helen Aberson en geïllustreerd Harold Pearl, uit 1939. Een onbekend boek in die dagen en dat was opmerkelijk.

Moeilijke periode
Daarom leek het riskant van Walt om voor Dombo te kiezen, maar hij was zo enthousiast over het verhaal dat hij meteen na het lezen besloot er een film van te maken. Om eerlijk te zijn, had Walt Disney wel weer een beetje succes nodig. De films die na Pinokkio waren verschenen; Fantasia en The Reluctant Dragon, waren geflopt en hadden de studio veel geld gekost. Bovendien zorgde de Tweede Wereldoorlog en een staking van zijn personeel voor een weinig rooskleurige situatie voor Walt.

storyboard tekeningen voor de tekenfilm

Succes voor een schijntje
Vanwege de financiële situatie werden de achtergronden in de film dit keer met waterverf gemaakt en omdat de film ietwat korter was dan normaal kostte Dombo "slechts" 950.000 dollar. Evengoed een gigantisch bedrag in 1941, maar in vergelijking met de kosten voor Bambi, die tussen de twee en drie miljoen dollar zou bedragen, een schijntje. Dombo sloeg meteen aan en maakte de onkosten alleszins goed. De film werd een grote hit en is dat nog steeds.

Het verhaal

De film Dombo betekent een lach en een traan. Het verhaal is warm en eenvoudig: Het baby-olifantje dat in het circus geboren wordt, heeft extreem grote oren. De jaloerse damesolifanten die geen kindje hebben, noemen hem daarom een "monster".

Grote oren

De moeder van Dombo neemt het op voor haar kleintje, maar ook het olifantenleven gaat niet over rozen. Grote oren zijn onhandig, Dombo struikelt erover, en hij wordt er voortdurend mee gepest. Alleen de muis Timmie wordt zijn vriend. Na een onhandigheid van een aantal stakende(!) clowns drinkt Dombo per ongeluk alcohol. Hij wordt dronken, ziet de spreekwoordelijke "roze olifanten" en wordt wakker in een boom.

Een vliegende olifant?

Kraaien overtuigen Timmie en hem dat hij daar alleen maar in terecht kon komen door te vliegen. Timmie en de kraaien zorgen ervoor dat Dombo zelfvertrouwen krijgt en hij verrast de hele wereld met het feit dat hij met zijn grote oren het luchtruim kan kiezen. Eind goed, al goed... de jaloerse damesolifanten zingen een toontje lager en Dombo wordt de held van het circus, dat zelfs voortaan zijn naam draagt; Circus Dombo.

Stripversie
Meteen al in 1941 verschijnt een stripuitgave van het filmverhaal getekend door Irving Tripp. Ook in Nederland wordt dit verhaal gepubliceerd. Eerst als vervolgverhaal in het weekblad Margriet (nrs. 5 t/m 32 -1953) en vervolgens als stripalbum, dat bij Margriet of het weekblad Donald Duck te bestellen is voor 50 cent.

En nog meer strips
Vanaf 1944 verschijnen er in Amerika andere, kortere stripverhalen, waarin Dombo de hoofdrol speelt. Vaak in combinatie met figuren die helemaal niets met het filmverhaal te maken hebben, zoals Mickey Mouse, de Zeven Dwergen, de grote Boze Wolf en Knabbel en Babbel.

Dombo in Nederland
In de Nederlandse Donald Duck is Dombo al vanaf het prille begin in 1952 een populair character. Avonturen die zich in - en rond het circus afspelen, bieden veel mogelijkheden. Per slot van rekening is een circus altijd op reis, zodat ieder verhaal zich op een andere locatie kan afspelen en doordat er in een circus mensen en dieren vaak tijdelijk optreden, kan er van alles van stal worden gehaald. In 1993 stond Dombo zelfs een heel jaar op de achterkant van Donald Duck!